Dienstag, Oktober 26, 2021
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Die Jets und 40 Jahre Hoffnung, Schmerz, Empörung und Heiterkeit

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Dezember 1981 war eine großartige Zeit, um zum ersten Mal in New York City anzukommen. Der Ort war großartig. Die beiden American-Football-Teams der Stadt, die Jets und Giants, waren in den Playoffs. Es war schwer, nicht in die Aufregung der NFL hineingezogen zu werden.

Gridiron war für britische Augen exotisch. In Großbritannien gab es so gut wie keine Berichterstattung. Junge Leser importierter Marvel- und DC-Comics würden die Anzeigen für Sammlungen von Minihelmen mit Verwunderung betrachten. Sie machten nicht mehr Sinn als die Werbung für Röntgenbrillen und Seeaffen.

Damals war es unvorstellbar, dass die New York Jets jemals in der White Hart Lane spielen würden, so wie sie es morgen gegen die Atlanta Falcons tun werden. Die NFL war ein Stück Americana, das noch auf der anderen Seite des Atlantiks gesperrt war.

Die Uniformen und Konventionen des Spiels sind jetzt sofort erkennbar, aber vor 40 Jahren war der Anblick von Helmen und Schulterpolstern erschütternd. Ebenso die Gewalt. Zu Hause war der Fußball von Problemen auf den Terrassen heimgesucht. In der NFL war die Wildheit auf dem Platz. Es war sehr verführerisch.

Mein Cousin lebte in Greenwich Village. Er war auf dem QE-II-Liner gewesen, hatte in Manhattan Halt gemacht und beschlossen, zu bleiben. Er erklärte, dass die Jets das Arbeiterteam seien und die Giants ihre Unterstützung von wohlhabenderen, traditionelleren Typen erhielten. Er war ein Jets-Fan. Die Entscheidung fiel sofort. Ich war bei ihm. Er war ein Evertonianer, ich ein Liverpudulianer, aber wir hatten die Jets gemeinsam.

Ich war jedenfalls so geneigt. Sie trugen auffallende kellygrüne Uniformen. Der Helm hatte ein stilvolles Logo, das die Heckflosse eines Flugzeugs enthielt. Obwohl sie aus einer Generation von Fußballfans stammten, die beim Spielen auf Farben verzichtet hatten, waren die T-Shirts und Jacken in New Yorks Geschäften zu cool, um sie nicht zu kaufen und zu tragen. Ein Fernsehsender zeigte einen Dokumentarfilm über „Broadway“ Joe Namath, der das Team 1969 zu einem unwahrscheinlichen Super Bowl-Sieg führte. Es konzentrierte sich auf die Namath-Seifenoper und machte seine Karriere fast nebenbei. Vielleicht war es anfangs der Stil über die Substanz, der attraktiv war, aber es fühlte sich an, als wäre man an der Spitze des Sports.

Dieses berauschende Weihnachtsfest enthielt Warnzeichen. Der Grund, warum New York so aufgeregt war, war, dass keines seiner Franchises seit den 1960er Jahren in einem Playoff-Spiel gewesen war. Aber für einen Rückzug war es zu spät. Zu Hause, so schien es, wurdest du geboren, um einen Verein zu unterstützen: Es war dein Geburtsrecht, zum Guten oder zum Schlechten. Dies war das erste Mal, dass ich ein Team ausgewählt habe. In beiden Situationen galten die gleichen Prinzipien. Sobald Sie anfangen zu unterstützen, bleiben Sie bei ihnen hängen. Die Jets verloren dieses Playoff-Spiel 31-27 gegen die Buffalo Bills im Shea Stadium. Sie lagen nach einem Viertel mit 17:0 zurück, erholten sich aber. Als die Uhr lief, waren sie auf der 11-Yard-Linie der Bills, aber Richard Todd, der Quarterback, warf eine Interception mit zwei Sekunden vor Schluss. Das Muster wurde festgelegt.

So begannen vier Jahrzehnte vereitelter Hoffnung, Schmerz, Empörung und Heiterkeit. Als Jets-Fan muss man lachen. Sie lernen, Träume herunterzuspielen und das Schlimmste zu erwarten. Sie werden verstehen, dass sich Pessimismus auszahlt.

Die Anfangszeit war ganz gut. Die nächste Saison, 1982, war das erste Jahr, in dem Channel 4 ein wöchentliches NFL-Highlights-Programm ausstrahlte. Die Jets, mit einer defensiven Front, die den Spitznamen „The Sack Exchange“ trägt, erreichten das Meisterschaftsspiel, das Super Bowl-Halbfinale. Der Wettbewerb, eine 14:0-Niederlage gegen die Miami Dolphins, hatte ein Element der dunklen Farce. Florida litt unter schlechtem Wetter und die Oberfläche der Orange Bowl wurde als Sturm aufgedeckt. Walt Michaels, der Cheftrainer der Jets, hatte einen langjährigen Hass auf Don Shula, sein Gegenstück der Dolphins, und glaubte, dass das sumpfige Spielfeld eine absichtliche List war. Die Niederlage im so genannten „Mud Bowl“ brachte Michaels, der unter zunehmenden Alkoholproblemen litt, über den Rand. 17 Tage später trennte er sich von den Jets. Es sollte 17 Jahre dauern, bis das Team wieder solch erhabene Höhen erreichte.

Die 1980er Jahre waren eine wilde Fahrt und eine Zeit, in der die Jets die Selbstzerstörung zur Kunstform machten. Sie entwarfen Ken O’Brien 1983 vor Dan Marino, etwas, das sie in vielerlei Hinsicht verfolgen sollte. Der junge Quarterback ging in Begleitung von Mark Gastineau, einem extravaganten Kerl, der das sichtbarste Mitglied der Sack Exchange war, ins Studio 54. Gastineau forderte einen Barkeeper zu einem Armdrücken-Wettbewerb heraus und verlor. Das defensive Ende brach in einem Anfall von Roid-Wut aus und eine Schlägerei brach aus. O’Brien wurde erwischt und verhaftet und beschuldigt, einen Schlag geworfen zu haben. Er wurde freigesprochen, konnte sich aber wegen der Zeit vor Gericht nicht vorbereiten und verlor seinen Job als Starter. Es war unterhaltsam, aber es war kein Fußball.

Die Jets zogen aus dem Shea Stadium in Queens, um sich das Giants Stadium in New Jersey zu teilen. Dies unterstrich nicht nur das Gefühl, dass sie die zweite Mannschaft in der Gegend waren, sondern führte auch zu einigen seltsamen Entscheidungen. Sie beschlossen, dass Jerry Rice auf dem Meadowlands-Kunstrasen kämpfen würde und entwarfen einen Wide Receiver namens Al Toon. Wären sie in Shea mit seinem natürlichen Gras geblieben, hätten die Jets Rice genommen. Wie die Geschichte geändert worden sein könnte. Der größte Unterschied wäre, dass Rice, der Große der San Francisco 49ers, wahrscheinlich nie die Hall of Fame erreicht hätte.

Gastineau ist für eine Reihe von Dingen in Erinnerung. Die NFL änderte die Regeln und machte Feiern wegen seines „Sack Dance“ über niedergeschlagene Gegner zu einer Strafe. Er hatte eine feurige Beziehung zu Brigitte Nielsen, dem statuarischen Playboy-Model und der Schauspielerin. Sein Signature-Hit auf einem Quarterback kam 1987 in einem Playoff-Spiel gegen die Cleveland Browns. Mit weniger als vier Minuten vor Schluss führten die Jets mit 10. Bernie Kosar wurde auf seiner eigenen 18-Yard-Linie unterstützt und warf einen unvollständigen Pass, der hätte sein sollen stellte einen dritten nach unten und 18 auf. Aber es gab eine Fahne im Spiel. Gastineau war in Kosar gerammt und wurde zu einem späten Treffer gerufen. Cleveland kam zurück und gewann das Spiel in der doppelten Verlängerung.

Es war ein Jahr, in dem Jets-Fans glaubten, dass es eine realistische Chance gäbe, den Super Bowl zu erreichen. Um den Schmerz noch zu verstärken, gewannen die Giants die Vince Lombardi-Trophäe.

Inzwischen war mir klar geworden, dass dies ein Team mit Unglück in seiner DNA war. Die Jahre dazwischen haben es bewiesen. Nur die Jets konnten Ihnen „den Hintern-Fumble“ bringen, als Mark Sanchez ein Spiel falsch interpretierte, in den Hintern seines eigenen Linemans knallte, den Ball verschüttete und den New England Patriots erlaubte, ihn für einen Touchdown zu spielen. Er wurde vom Arsch seines Teamkollegen platt geschlagen. Es war ein neuer Meilenstein in der Jets-Geschichte.

Das war vor neun Jahren. Drei Jahre später wurde Geno Smith, einem weiteren unglücklichen Quarterback, von einem Linebacker der Kiefer gebrochen. Ein Jets-Linebacker. In der Umkleidekabine der Jets.

Wenn die Jets Quarterbacks zerkauen, spucken sie Trainer aus. Pete Carroll dauerte eine Saison. Seine Amtszeit begann gut. Das Team stand 6-5, fiel aber dem Fluch von Miami zum Opfer. Marino hegte immer noch Groll gegen diejenigen, die ihn im Entwurf übersehen hatten. Niemand hat dafür mehr bezahlt als die Jets. Da die Zeit knapp wurde, erwarteten Carrolls Spieler, dass der Quarterback der Dolphins die Uhr anhalten würde. Marino täuschte vor, den Ball zu spucken, und als sich die Abwehr entspannte, warf er ihn für einen Touchdown in die Endzone. Die Saison endete dort für die Jets, die kein weiteres Spiel gewannen.

Rex Ryan, der in den 2000er Jahren zwei aufeinanderfolgende Meisterschaftsspiele erreichte, wurde zum Gespött, als seine Frau Fußfetisch-Videos online stellte. Die privaten Peccadillos von ‚Sexy Rexy‘ schienen ein natürliches Ereignis in der surrealen Tradition der Jets zu sein. Die meisten Trainer kommen und gehen und hinterlassen kaum einen Eindruck.

Sogar Namath, der einzige Mann, dessen Ruf unantastbar schien, demütigte sich im Live-Fernsehen. Broadway Joe war 2003 tief im Ruhestand, als er während eines Spiels von Suzy Kolber, einer halb so alten Nebenjob-Reporterin, interviewt wurde. Nach den Problemen des Teams gefragt, wechselte ein sehr betrunkener Namath das Thema. „Ich möchte dich küssen“, sagte er. „Die Probleme des Teams sind mir egal. Ich will dich küssen.“

Dieser Satz traf ein. Mir war es egal, dass das Team kämpfte. Wir alle kannten dieses Gefühl – wir haben nur nicht die Verbindung zwischen dem und dem Sex-Pest hergestellt.

Aber der schlimmste Moment für die Jets, der entscheidende Moment, kam von einem der hässlichsten Kuss-Offs im Sport. Im Januar 2000 wurde Bill Belichick Cheftrainer der Jets. Einen Tag später verließ er den Job und kritzelte einen Kündigungsbrief auf die Rückseite einer Papierserviette. Er fuhr nach Neuengland, nahm den Job der Patrioten an und der Rest ist Geschichte. Die Jets waren wütend. Als Entschädigung bekamen sie einige Draft Picks. New England hat sechs Super Bowl-Siege eingefahren.

Es gibt andere Franchises in der NFL, die dysfunktional sind, aber die Jets haben ihre Unfähigkeit zu einem Alleinstellungsmerkmal gemacht. Neue Epochen stehen im Dreijahresrhythmus. Robert Saleh und Zach Wilson sind die neuesten Trainer und Quarterbacks, die darauf abzielen, den Hoodoo zu brechen. Aber für Jets-Fans ist es Teil der Identität.

Und das Schlimmste? Vor etwa einem Jahrzehnt fragte mich der Cousin, der mich zum Spiel bekehrte, mit Verachtung, warum ich ein Jets-T-Shirt trage. Es liegt an dir, antwortete ich. Er war empört. „Nein, nein“, sagte er. „Ich war schon immer ein Giants-Fan. Sie tragen Blau und sind der ältere Club, wie Everton. Und sie sind kein Witz.“

Immerhin bin ich bei dem Witz dabei. Auf geht’s Jets.

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