Sonntag, Januar 23, 2022
StartSPORTUniteds beste Top-4-Hoffnung? Dies ist ein langsames Champions-League-Rennen

Uniteds beste Top-4-Hoffnung? Dies ist ein langsames Champions-League-Rennen

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Man könnte meinen, dass Manchester United nach der Verpflichtung des besten Torschützen aller Zeiten in der Champions League, eines viermaligen Siegers mit Real Madrid und eines 21-jährigen Wunderkindes, das bereits zweimal in der K.-o.-Runde gespielt hat, gut aufgestellt wäre Weg, um jetzt eine Top-4-Platzierung zu erreichen. Wenn es nur so einfach wäre.

In dieser Saison sollte die erste ernsthafte Titelherausforderung in Old Trafford stattfinden. Es hat stattdessen zum Abgang von Ole Gunnar Solskjaer, einem aufgeblähten und verunsicherten Kader und der Ernennung eines Interimsmanagers geführt, der nun etwa vier Monate Zeit hat, um die Ergebnisse umzukehren und die Mindesterwartung zu erfüllen: sich für die Champions League zu qualifizieren.

Die Niederlage in der vergangenen Woche gegen die Wolverhampton Wanderers war die erste von Ralf Rangnick, aber dennoch liegt United auf dem siebten Platz, sechs Punkte hinter seinem Ziel und bildet das Schlusslicht eines umkämpften Vier-Pferde-Rennens. Beim Blick auf die Tabellenlage gibt es wenig Anlass zu Optimismus, schon gar nicht beim Blick auf die vergangenen Spielzeiten.

Die Mindestpunktzahl für eine Platzierung unter den ersten vier liegt bei 76 Punkten. Noch nie hat eine Mannschaft so viele genommen und sich nicht für die Champions League qualifiziert, aber es gibt normalerweise Spielraum. In den letzten zehn Jahren kam der vierte Platz mit durchschnittlich 71 Punkten. Gehen Sie 20 Jahre zurück, als die Premier League zum ersten Mal vier Qualifikationsplätze hatte, dieser Durchschnitt sinkt leicht auf 70.

Nach 19 Spielen, was den Spielen einer halben Saison entspricht, ist United derzeit auf dem besten Weg, mit 62 Punkten abzuschließen – verzweifelt hinter der Passmarke und diesen Durchschnittswerten und hinter einem Standard, den ein Verein von Uniteds Größe, Statur und Ausgaben haben sollte kein Problem zu erreichen. 62 Punkte reichen in der Regel nicht einmal für den fünften, sondern den sechsten Platz.

Nur zwei Teams haben jemals mit weniger als 62 Punkten abgeschlossen und sich für die Champions League qualifiziert – Liverpool in der letzten Saison von Gerard Houllier als Trainer und David Moyes‘ Everton im folgenden Jahr. Das war Mitte der 2000er Jahre, das letzte Mal, dass die Premier League von einem deutlichen Big Three dominiert wurde, und eine Ähnlichkeit zwischen dieser Ära und dieser Saison könnte Uniteds Rettung sein.

Denn während sich Manchester City, Liverpool und Chelsea längst von der Masse abgesetzt und die anderen drei Champions-League-Plätze so gut wie vernäht haben, hat ihre Dominanz zu einem langsamen Rennen um den vierten und letzten Platz beigetragen. Keiner der Konkurrenten sammelt Punkte mit einer Rate über diesem Durchschnitt von 70 Punkten.

Alle haben klare Schwächen, alle haben Fehler, die es auszunutzen gilt, aber jeder hat auch einen Vorteil, den die anderen nicht haben, was es zu einem unvollkommenen, aber fein ausbalancierten Rennen macht.

West Ham zum Beispiel hat Punkte auf dem Brett – 37, um genau zu sein, nach dem 2:0-Sieg gegen Norwich am Mittwochabend. Auf der anderen Seite haben sie jetzt mindestens ein Spiel mehr als ihre Rivalen gespielt und haben keine verschobenen Spiele in der Hand, die später neu angesetzt werden könnten.

Wenn Sie die Wahl hätten, würden Sie jedes Mal die Punkte nehmen, aber nach 21 Spielen liegt die prognostizierte Gesamtpunktzahl von 67 immer noch einige Punkte unter dem Durchschnitt. Es wäre das bisher beste Ergebnis von West Ham in der Premier League, doch seit der Einführung von vier Qualifikationsplätzen haben nur vier Teams mit weniger Punkten abgeschlossen.

Moyes ist einer der wenigen Manager der Premier League in den letzten zwei Jahrzehnten, der weiß, was es braucht, um sich wie erwähnt unter das Samtseil zu ducken und die Top 4 zu knacken, aber er muss vielleicht hoffen, dass der größere Stammbaum der Rivalen von West Ham nichts sagt in der zweiten Hälfte der Kampagne.

Arsenal hat ein Spiel weniger gespielt, ist aber auch auf dem Weg zu einem 67-Punkte-Finish, dank eines echten Leistungsaufschwungs, der nicht ignoriert werden kann. Seit Mikel Artetas Mannschaft Mitte November nach Liverpool versetzt wurde, liegt sie in der Formtabelle auf dem zweiten Platz, nachdem sie fünf ihrer acht Spiele gewonnen hat, und obwohl sie die anderen drei verloren hat, werden sie das Gefühl haben, dass sie ungeschlagen bleiben könnten.

Einiges davon ist auf einen günstigen Zeitplan zurückzuführen, wobei die Verteidigung von Leeds und Norwich besonders zuvorkommend war, aber anders als früher in der Saison hat sich Arsenal gegen starke Gegner behauptet.

Der 0:2-Sieg gegen West Ham vor Weihnachten war beeindruckend, die 2:3-Niederlage im Old Trafford hätte so oder so ausgehen können, und die umstrittene Niederlage gegen Manchester City am Neujahrstag überlebte der schwache Optimismus. Auch nach dem Ausscheiden aus dem FA Cup nach Nottingham Forest war das 0:0 im Halbfinale des Carabo Cup im 10-Mann-Team an der Anfield Road eine mitreißende Reaktion.

Es gibt immer noch berechtigte Fragen, ob dies nachhaltig ist, ob alte, schuppige Gewohnheiten zurückkehren und ob Arsenals wahres Niveau immer noch eine gute, aber keine sehr gute Mannschaft ist, geschweige denn eine großartige. Aber es ist schwer zu leugnen, dass es im letzten Monat zumindest eine gewisse Verbesserung gegeben hat.

Wenn Arsenal in Form ist, hat Tottenham den Manager und das stärkste Argument dafür, dass die zweite Saisonhälfte radikal anders sein wird als die erste. Während Spurs unter Nuno Espirito Santo nur 1,5 Punkte pro Spiel sammelte, ist diese Zahl seit der Ernennung von Antonio Conte auf 2,25 gestiegen – eine Zahl, die eher mit Titelanwärtern und sogar Titelgewinnerteams in Verbindung gebracht wird.

Der Unterschied ist krass und bringt Tottenham auf Kurs für ein 70-Punkte-Finish, direkt im Durchschnitt auf dem vierten Platz. Mit Conte im Unterstand für den Rest der Kampagne sollte diese Zahl nur noch höher steigen. Angesichts des Zeitplans gibt es jedoch ein Argument, diesem beeindruckenden Start etwas die Luft zu nehmen.

Tottenham hat in den acht verantwortlichen Spielen von Conte nur eine Mannschaft in der oberen Hälfte gespielt, ein von Covid erschöpftes Liverpool. Reisen nach Brighton und Leicester wurden verschoben, was zu der seltsamen Tatsache beitrug, dass die Spurs in dieser Saison nur acht Auswärtsspiele in der Liga bestritten haben. Das Nord-London-Derby am Sonntag zu Hause wird ein besserer Test für ihre Qualifikation sein, und es folgen Besuche im King Power und an der Stamford Bridge.

United hat in letzter Zeit auch von einem sanfteren Lauf der Spiele profitiert, nicht dass es ihnen viel gut getan hätte. Das ist vielleicht einer der am wenigsten beachteten, aber immer noch besorgniserregenden Aspekte von Rangnicks vorläufiger Amtszeit: dass Spiele gegen Crystal Palace, Norwich, Newcastle, Burnley und Wolves nicht zu einem höheren Leistungsniveau geführt haben, geschweige denn zu Ergebnissen.

Ihr Vorteil gegenüber ihren Rivalen ist einfach: die ganz oben erwähnte Qualität, der stets führende Champions-League-Torschütze und viermalige Sieger ergänzt eine Mannschaft, die nächsten Monat in der K.-o.-Runde dieses Wettbewerbs antreten wird. United ist der einzige Anwärter in diesem Rennen, der an der Champions League teilgenommen hat, seit die Pandemie die Saison 2019-20 verkürzt hat. Sie haben Qualität und Stammbaum.

Rangnicks Aufgabe ist es, dies zu nutzen, zu formen und zu einem Kollektiv zu formen, das dem Ruf der verschiedenen Individuen würdig ist. Die Reise am Samstag in Villa Park und ein neu arrangierter Besuch in Brentford Mitte der Woche könnten für ihre Top-4-Chancen entscheidend sein. Allerdings ist United derzeit weit entfernt von dem Tempo, das normalerweise für die Qualifikation für die Champions League erforderlich ist. Ihre beste Hoffnung ist vielleicht, dass ihre Konkurrenten auch nicht gerade perfekt sind.

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